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Laura Busquets

Originally from Tarragona, she is a professional ballet dancer with the Ballett Rossa in the Opera house of Halle Saale (Germany), also works as Marketing Manager for Ava Dance Company and runs an Instagram account about ecology, feminism and conscious living. She studied Tourism and Business Economics, and is planning to start her Masters on Sustainable Tourism.

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Recyclable, Compostable, Biodegradable… What is the difference?

Reciclable, Compostable, Biodegradable... ¿Cuál es la diferencia?

Desde que comencé mi viaje hacia un modo de vida sostenible, he estado luchando con todas esas palabras… así que si tu también estás tratando de vivir de una manera más ecológica y acorde con el medio ambiente, probablemente te ya te has enfrentado con algunas de ellas: compostable, biodegradable, reciclable, degradable. Son términos bastante comunes, pero definitivamente pueden generar cierta confusión. Creo que es importante comprender el significado de estos términos para ayudarnos a tomar decisiones conscientes sobre los productos que compramos y / o lanzamos.

 

De esta manera, la evolución de este artículo se basará y se centrará en la pregunta: ¿Cuál es la diferencia entre estos términos? Aquí está tu guía:

 

1.RECICLABLE

Este es probablemente el método más familiar y conocido de mantener productos y artículos fuera de los vertederos.

 

Un producto reciclable es un artículo que se puede recolectar, separar o recuperar para fabricar otro producto o para su reutilización.

 

Básicamente, los productos reciclables se pueden convertir en algo “nuevo”.

 

2. RECICLADO

Los productos reciclados son productos que originalmente eran reciclables, pero que no son necesariamente reciclables de nuevo.

 

Por ejemplo, el papel solo se puede reciclar de cuatro a seis veces y el plástico duradero se puede reciclar de siete a nueve veces antes de que ya no sea reciclable, mientras que algunos plásticos solo se pueden reciclar una vez.

 

El problema es que solo el 9% de todo el plástico que se ha fabricado hasta ahora ha sido reciclado. Esto se debe a que el proceso de reciclaje no es tan fácil como parece.

 

El vidrio, el acero y el aluminio, por otro lado, se pueden reciclar infinitamente, y esta es la razón por la que la comunidad cero desperdicio recomienda comprar vidrio y metal en lugar de comprar cualquier cosa envuelta en papel o plástico.

 

3. BIODEGRADABLE

Un producto es biodegradable siempre que se descomponga por completo y regrese a la naturaleza. Debe descomponerse en elementos que se encuentran en la naturaleza y el proceso debe ocurrir en un período de tiempo razonablemente corto. El artículo continuará desintegrándose en pedazos cada vez más pequeños hasta que los microorganismos (bacterias, hongos y algas) puedan comerlos.

 

Algunos puntos sobre los productos biodegradables:

 

  • Están hechos de materiales de origen vegetal en lugar de petróleo.
  • No están certificados y no es necesario que lo estén hasta ahora.
  • Se descomponen en trozos de menor tamaño.
  • Es un proceso químico natural (biológico).
  • Tiempo no especificado para descomponerse: a veces tarda décadas en degradarse por completo. Podría tardar de 6 meses a 1000 años en descomponerse dependiendo de cuál sea el artículo.
  • Se degrada y desintegra en CO2, biomasa, vapor de agua … (mediante la acción de microorganismos, hongos, bacterias o algún otro proceso biológico como se mencionó anteriormente).
  • Deja toxinas o residuos (como microplásticos).
  • No aporta nutrientes al suelo. Los productos biodegradables simplemente regresan a la naturaleza, desintegrándose por completo, pero sin agregar nutrientes.
  • NO son compostables y no se pueden agregar al contenedor de compostaje.
  • Probablemente reciclable, sin embargo, no todos los plásticos biodegradables se pueden “hacer” reciclables.

 

La biodegradabilidad depende de condiciones ambientales muy específicas como la temperatura, la humedad, los microorganismos presentes y el oxígeno. Los productos biodegradables requieren temperaturas de más de 50 grados y exposición a los rayos UV para descomponerse adecuadamente. Sin embargo, la mayoría de los climas no brindan estas condiciones, por lo que a menudo los productos biodegradables deben ir a una instalación oficial que pueda reciclar adecuadamente los productos.

 

Los productos biodegradables son una opción ecológica para las personas que dirigen negocios de alimentos y bebidas, pero también tienen un lado negativo. Si los productos biodegradables terminan yendo a vertederos, estos quedan enterrados y las bacterias que descomponen estos productos no pueden sobrevivir bajo toda la basura debido a la falta de oxígeno. Esto significa que los productos biodegradables se descomponen sin oxígeno, de forma anaeróbica, lo que libera gas metano, que no es ecológico.

 

Entonces, la mejor manera de deshacerse de los productos biodegradables es desecharlos en una pila de abono comercial o enviarlos a una planta de reciclaje.

 

4. COMPOSTABLE

La definición oficial de compostable es: material orgánico que, mediante el proceso de descomposición, puede convertirse en suelo o fertilizante rico en nutrientes.

 

Cuando algo está etiquetado como compostable, significa que el producto “puede” convertirse en compost siempre que se encuentre en las condiciones adecuadas. Y si el artículo es comida, o hecho de papel o de madera, es probable que sea compostable en las condiciones de compostaje más básicas, incluido un contenedor de compostaje en un patio o jardin.

 

Algunos puntos sobre los productos compostables:

 

  • Deben estar certificado.
  • Se descomponen en componentes NO tóxicos y en elementos naturales. El compostaje no dañará el medio ambiente en las condiciones adecuadas.
  • Los materiales compostables, como los desechos orgánicos, se descomponen completamente y crean lo que se llama “humus”, que proporciona valiosos nutrientes al suelo.
  • Se puede agregar a un contenedor de abono (si se especifica).
  • NO deja residuos tóxicos NI microplásticos.
  • Por lo general, toma entre 90 y 180 días (pero puede tardar más).
  • No se puede reciclar (es importante informarse sobre cómo desechar el producto correctamente).
  • Los productos compostables (no organicos) no se descomponen fácilmente en un vertedero estándar, por lo que estos productos no deben tirarse a la basura.
  • Requieren los niveles adecuados de oxígeno, agua y calor para ser degradados por la digestión microbiana.

 

Los productos compostables no se biodegradan naturalmente en un vertedero, de hecho, el proceso de compostaje de alimentos no será el mismo para una taza compostable, por ejemplo.

 

Los desechos orgánicos se pueden convertir en abono incluso en el hogar y se pueden usar como suelo extra rico para las macetas y como fertilizante; en cambio, algunos productos, como los paquetes compostables, generalmente se pueden convertir en abono solo si ingresan en una instalación de compostaje industrial. Éstas son ricas en microorganismos y alcanzan altas temperaturas, lo que permite que los productos se descompongan rápidamente.

 

Una investigación descubrió que los productos biodegradables persisten en el medio ambiente con una degradación mínima de la calidad después de 3 años, mientras que los productos compostables se descomponen (o desaparecen por completo) mucho más rápido, incluso cuando no se colocan en las condiciones ideales de compostaje. Por lo que podemos concluir que el compostaje es un proceso más rápido que el biodegradación, siempre que el artículo que se descompone se encuentre en las condiciones adecuadas.

 

Todo el material compostable es biodegradable, pero no todo el material biodegradable es compostable.

 

Otros términos interesantes:

 

5. DEGRADABLE

Un producto degradable no puede disolverse completamente en la naturaleza. Puede llevar mucho tiempo en descomponerse y es posible que nunca se biodegrade por completo. También dejan metales pesados u otras toxinas en el suelo y el medio ambiente. Se trata principalmente de plásticos, que se vuelven cada vez más pequeños y se convierten en microplásticos.

 

6. PLÁSTICOS OXO DEGRADABLES

Un concepto similar son los denominados plásticos oxodegradables. Esos son plásticos hechos de materias primas fósiles tradicionales y se tratan con aditivos que provocan la degradación del polímero a través de fenómenos oxidativos y mediados por células, ya sea de forma simultánea o sucesiva.

 

Los plásticos oxodegradables tampoco serán una solución, ya que también se descomponen en microplásticos.

 

Los microplásticos son increíblemente dañinos para el medio ambiente. Son una amenaza para la vida marina (y también para nosotros), ya que son ingeridos por organismos más pequeños y animales marinos dentro de la cadena alimentaria y se abren camino lentamente a través de la cadena alimentaria hasta llegar a nosotros.

 

La conclusión a la que llegó un equipo de investigadores del Reino Unido en un nuevo informe publicado en Environmental Pollution fue que: Una persona injiere 70,000 microplásticos cada año.

 

7. BIO / BASE VEGETAL / BIOPLÁSTICOS

Los productos etiquetados como bioplásticos o basados en plantas no son necesariamente biodegradables o compostables. Esto puede significar simplemente que están hechos de materiales vegetales.

 

Por ejemplo, los plásticos de base biológica se fabrican utilizando polímeros derivados de la biomasa como almidón, celulosa o lignina. Estos plásticos se pueden diseñar para que sean biodegradables o se pueden fabricar para que funcionen exactamente como el plástico convencional a base de fósiles. Sin embargo, no todos los bioplásticos pueden convertirse en biodegradables.

 

“La evidencia científica más reciente confirma la necesidad de considerar el uso de plásticos biodegradables solo para aplicaciones específicas para las cuales los beneficios ambientales potenciales son claros, por ejemplo, aplicaciones donde la recolección del medio ambiente no es factible o donde la separación del plástico de otros desechos presenta un desafío , y no como una solución a la gestión inadecuada de residuos o la basura. También destaca la jerarquía de residuos para subrayar que se debe dar prioridad a la reducción, reutilización y reciclaje sobre los plásticos biodegradables, en línea con los principios de la economía circular.”Federación Británica de Plásticos.

 

Concluyendo…

Compra siempre productos reciclados en lugar de productos nuevos para apoyar el sistema de reciclaje y compra productos reciclables en lugar de productos no reciclables.

 

Asegúrate de que haya un bio antes de degradable: todavía no son la mejor opción ya que estos productos no se pueden compostar en un contenedor de compostaje doméstico o en una instalación de compostaje, pero tal vez tengan mejores posibilidades. Solo tendrás que seguir las instrucciones del producto que explican cómo desecharlo para que realmente se biodegrade. (por ejemplo, los productos biodegradables de vertedero deben colocarse en su contenedor de basura general).

 

Con toda esta información, el objetivo común debería ser poder gestionar los residuos de forma eficiente y avanzar hacia una sociedad más sostenible y ecológica. Tenemos que hacer todo lo que esté en nuestras manos – compostaje, biodegradación, reciclaje – para eliminar la entrada de desechos en los vertederos y océanos. Por lo tanto, la próxima vez que compres un producto, debería ser tu responsabilidad verificar los detalles del producto para ver el impacto que dicha compra tiene en el medio ambiente.

Leer en Español

Since I started my sustainable journey, I have been struggling with all these words… so if you are also trying to live environmentally friendlier and greener, you have probably been confronted with some of these words: compostable, biodegradable, recyclable, degradable. They are quite common terms, but they can definitely generate some confusion. I think it’s important to understand the meaning behind these terms, to help us make informed choices about the products we are buying and/or throwing.

 

And so, the evolution of this article will be based and centred around the question: What is the difference between these buzzwords? Here’s your Guide:

 

1. Recyclable

This is probably the most familiar method of keeping valuable materials out of landfills.

 

A recyclable product is an item that can be collected, separated or recovered to manufacture another product or for reuse.

 

Basically, recyclable products can be turned into something “new”.

 

2. Recycled

Recycled products are products that were recyclable originally, but they are not necessarily recyclable again.

 

For example, paper can only be recycled four to six times and durable plastic can be recycled seven to nine times before it is no longer recyclable, while some plastics can only be recycled once.

 

The fact is that only 9% of all plastic ever made has been recycled. That is because recycling is all in all not as easy as it might look.

 

Glass, steel and aluminium, on the other hand, can be recycled endlessly, and this is why zero wasters recommend buying in glass and metal over buying anything in paper or plastic.

 

3. Biodegradable

A product is biodegradable as long as it will completely break down and return to nature. It needs to decompose into items found in nature and the process has to happen within a reasonably short amount of time. The item will continue to disintegrate into smaller and smaller pieces until micro-organisms (bacteria, fungi and algae) are able to eat them.

 

Some points about Biodegradable products:

 

  • They are made of plant-based materials instead of petroleum.
  • They are not certified and don’t have to be until now.
  • They break down into smaller sized pieces.
  • Is a natural chemical resp. biological process.
  • Unspecified time to breakdown, sometimes takes decades to fully degrade. It could take from 6 months to 1000 years to break down depending on what the item is.
  • It breaks down and disintegrates into CO2, biomass, water vapour…(through the action of microorganisms, fungi, bacteria or some other biological process as mentioned before).
  • Leave toxins or residue (like microplastics).
  • Does not provide nutrients to the soil. Biodegradable products just return to nature, disintegrating completely, but not adding any nutrients.
  • They are NOT compostable and cannot be added to the compost bin.
  • Likely recyclable, however not all biodegradable plastics can be “made” recyclable.

 

Biodegradability depends on very specific environmental conditions such as temperature, humidity, microorganisms present, and oxygen. Biodegradable products require 50 degree+ temperatures and exposure to UV rays in order to break down properly. However, most climates do not provide these conditions, so often the biodegradable products need to go to an official facility that is able to properly recycle the products.

 

Biodegradable products are an eco-friendly option for people running food and drink businesses, but there’s a negative side as well. If biodegradable products are dumped into landfills, they become buried. The bacteria which breaks down these products cannot survive being under all the rubbish because of the lack of oxygen. This means that biodegradable products break down without oxygen, anaerobically, which releases methane gas, which is NOT environmentally friendly.

 

And so, the best way to dispose of biodegradable products is to dispose of them in a commercial compost heap or send them to a recycling plant.

 

4. Compostable

The official definition of compostable is: organic material that can, through the process of decomposition, be turned into nutrient-rich soil or fertilizer.

 

When something is labelled as compostable, it means that the product “can” be turned into compost as long as it’s under the correct conditions. And if the item is food, paper-based, or wood-based, it’s likely compostable under the most basic composting conditions, including a backyard compost bin.

 

Some points about Compostable products:

 

  • Must be certified.
  • Break down into non-toxic components and into natural elements. Composting will not harm the environment in the correct conditions.
  • Compostable materials like organic waste, break down completely and create what is called “humus,” which provides valuable nutrients to the soil.
  • Can be added to a compost bin (if specified).
  • Leaves NO toxic residue and NO microplastics.
  • Typically takes between 90 to 180 days (but it can take longer).
  • Can’t be recycled (It’s important to get informed about how to dispose of the product properly).
  • Compostable products (non-organic) do not break down easily in a standard landfill so these products should not be thrown in the trash.
  • It requires the right levels of oxygen, water and heat in order to be broken down by microbial digestion.

 

Compostable products do not biodegrade naturally in a landfill, in fact, the process of composting food will not be the same for a compostable cup, for example.

 

Organic waste can be composted even at home and can be used as extra rich soil for planters and as fertilizer, instead of some products like compostable packaging, usually can be turned into compost only if entered into an industrial composting facility. Those are rich in microorganisms and reach high temperatures, which allow products to break down quickly.

 

One research found that biodegradable products were discovered to persist in the environment with minimal degradation of quality after 3 years, while compostable products broke down (or completely disappeared) much quicker even when not placed in the ideal composting conditions. So we can conclude that Composting is a faster process than Biodegrading, as long as the item breaking down is situated in the right conditions.

 

All compostable material is biodegradable but not all biodegradable material is compostable.

 

 

Other Interesting Terms:

 

5. Degradable

A degradable product cannot completely dissolve in nature. It may take a very long time to break down and may never completely biodegrade. They also leave heavy metals or other toxins in the soil and environment. Those are mainly plastics, which become smaller and smaller and turn into microplastics.

 

6. Oxo-degradable plastics

A similar concept is the so-called Oxo-degradable plastics. Those are plastics made from traditional fossil feedstock and are treated with additives that cause degradation of the polymer through both oxidative and cell-mediated phenomena, either simultaneously or successively.

 

Oxo-degradable plastics are also not a solution to littering as they also break down into microplastics.

 

Microplastics are incredibly harmful to the environment. They are a threat to marine life (and also us), as they’re ingested by smaller organisms and marine animals within the food chain and they slowly work their way up through the food chain until they arrive at us.

 

The conclusion reached by a team of UK-based researchers in a new report published in Environmental Pollution was that: The Average Person Eats 70,000 Microplastics Each Year.

 

7. Bio / Plant-based / Bioplastics

Products labelled as bio- or plant-based and bioplastic are not necessarily biodegradable or compostable. This can simply mean that they are made from plant materials.

 

For example, Bio-based plastics are made using polymers derived from biomass such as starch, cellulose, or lignin. These plastics can be engineered to be biodegradable or they can be made to function exactly like conventional fossil-based plastic. However, not all bioplastics can be made biodegradable.

 

“The latest scientific evidence confirms the necessity to consider the use of biodegradable plastics only for specific applications for which the potential environmental benefits are clear, for instance, applications where collection from the environment is not feasible or where separation of plastic from other waste presents a challenge, and not as a solution to inappropriate waste management or littering. It also highlights the waste hierarchy to underline that priority should be given to reduction, reuse and recycling over biodegradable plastics, in line with the principles of the circular economy.”British Plastics Federation.

 

 

Concluding…

Always buy recycled products over new products to support the system of recycling and always buy recyclable products over non-recyclable products.

 

Make sure that there is a bio before the degradable: these are still not the best option as these products can’t be composted in a home compost bin or in a composting facility, but maybe they have better chances. You will just need to follow the instructions on the product that explain how to dispose of it so it will actually biodegrade. (for example landfill biodegradable products need to be placed in your general waste bin).

 

With all this information, the common goal should be to be able to manage waste efficiently and move towards a more sustainable and green society. We have to do everything that is in our hands – compost, biodegrade, recycle – to eliminate the entry of waste into landfills and oceans. So the next time that you buy a product makes it your responsibility to check the packaging details to see the impact your purchase has on the environment.

 

Suggested read:

 

Fortunately, many sustainable practices have become more common among people. Composting is a great method to reduce your food waste. It can seem like a challenging task but it is easier than you think. Spoiler alert: you don’t need an enormous yard to do it right: “Composting 101 – A simple guide” article by Laura Malomo Menelle.

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